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La Argentina es potencia mundial en la produccion del nuevo “oro blanco”

La Argentina es potencia mundial en la producción del nuevo “oro blanco”

(Por Vanesa López) Es el cuarto país que más extrae litio. Y creen que, con más inversión, podría ser el mayor. A la cabeza, Salta y Jujuy.
Condiciones ideales. El litio que está en la Puna es económico de extraer y tiene pocas impurezas.
El litio es uno de los recursos que más interés despierta en el mundo. Es el más liviano de todos los metales. Tiene un alto grado de adaptación a distintos tamaños, diseños y formas. Como es un excelente almacenador de energía, se lo considera un “aliado” frente al cambio climático. Y es un insumo clave para la fabricación de baterías para celulares, computadoras portátiles y vehículos eléctricos.
Es tan importante que los científicos John Goodenough, Stanley Whittingham y Akira Yoshino acaban de ganar el Premio Nobel de Química por el desarrollo de las baterías de ion de litio. Y el mercado de este metal es uno de los más pujantes del siglo XXI, por lo que algunos lo llaman “mineral maravilla” u “oro blanco”.
En la región, el litio está esencialmente en Argentina, Bolivia y Chile. Estos países conforman el “Triángulo del Cono Sur del Litio”, que concentra el 75% al 85% de las reservas mundiales de este recurso, según datos de la Fundación para el Desarrollo de la Minería Argentina del 2012.
El Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) ubicó este año a la Argentina en la cuarta posición en la producción mundial de litio, por detrás de Australia, Chile y China.
Pero el país quiere ir por más. "Argentina tiene potencial para convertirse en el principal productor mundial de carbonato de litio", concluyó el informe Litio en la Argentina, presentado en febrero por el Banco Interamericano de Desarrollo y el Ministerio de Educación, Cultura, Ciencia y Tecnología de la Nación. "No sólo las condiciones naturales parecen beneficiar a la Argentina, sino que el marco normativo es, en relación a sus vecinos del triángulo, particularmente favorable para la llegada de inversiones orientadas a la explotación de los salares", sigue el informe oficial.
En nuestro país, la fiebre del litio abarca un amplio territorio. Los recursos de este metal en salares argentinos están distribuidos en las provincias de Salta (41%), Jujuy (37%) y Catamarca (22%).
En otros lugares del mundo se extrae de una roca, pero en la Puna emerge de un lago de salmuera. Por eso, es mucho más económico el que se halla en esta región. Y la Argentina cuenta con ventaja, ya que el litio es de alta concentración y con pocas impurezas. Eso es provocado por el ingreso de manantiales hidrotermales que agregan litio al salar y al reservorio de salmuera.
El tema se instaló en la agenda política. "En Salta, el litio va a ser una de las grandes posibilidades de expansión, que respeta todos los criterios medioambientales y de licencia social que desde el Gobierno nacional proponemos", dijo el ministro de Producción de la Nación, Dante Sica, que encabezó la Mesa de Minería y Litio en esa provincia, en agosto.
Al mes siguiente, el gobernador de Jujuy, Gerardo Morales, informó la inversión de u$s 180 M de Lithium Américas y Ganfeng Lithium en el proyecto Cauchari-Olaroz, en la Puna jujeña, "que permitirá la producción de 42.000 toneladas de carbonato de litio en 2021", estimó.
"Sabemos que están exportando a Europa, Estados Unidos y Asia, trabajando con la mentalidad abierta al mundo y eso es lo que queremos, la inserción de Jujuy", dijo Morales, según difundió la agencia Télam. Y agregó que en los próximos años, "habrá una mayor demanda de baterías de litio" de la mano de los cambios en el transporte mundial.
El tema también genera situaciones de conflicto entre empresas mineras, Estados y poblaciones locales. Anteayer, miles de personas se concentraron en la ciudad boliviana de Potosí para protestar contra los acuerdos para la explotación e industrialización de yacimientos de litio.
También hay críticas de organizaciones ambientalistas. "El litio está en los salares de altura de la región de la Puna, a más de 3.000msnm, en ecosistemas considerados frágiles y con escasez hídrica", indicó la Fundación Ambiente y Recursos Naturales (FARN) en un comunicado. "Muy pocos estudios han analizado en profundidad los impactos de la extracción de litio en las fuentes de agua de las regiones áridas donde se encuentra", sigue la FARN, que cree "de vital importancia" discutir "los aspectos generalmente ignorados de la cuestión del litio, esto es, los impactos ambientales vinculados a su extracción".
(Clarín, Buenos Aires, 10/10/19)